留学美国,至少提前5年做准备!

本文作者为波士顿Suffolk University历史系助理教授,薛涌

对中国孩子来说,如果想去美国留学,并取得好的学习效果,需要多久做准备?答案是:至少五年以上,也就是说,十八岁留美,十二三岁就必须准备了;最重要的准备是语言准备,并且这种准备需要通过阅读、而不是应试来进行。

低估留美的难度是罪魁祸首。媒体上报道海归变海待的现象时,总不忘提醒这些归国的留学生“端正心态”。其实,他们的问题不在现在,而在五六年甚至八九年以前。以留美而论,要克服的远非仅仅语言关。对中美在文化、教育、学术规范等方面巨大的鸿沟,许多学子在临上飞机时还没有概念。在某种程度上,留美如同“唐僧取经”,是一个巨大的冒险,不仅需要锲而不舍的奋斗精神,还需要长期的、专心致志的、有针对性的准备。

这个准备过程需要多长?至少五年以上。也就是说,十八岁留美,至少十二三岁就必须全力准备了。首先当然是语言的准备。但语言绝非仅仅是几门考试。用最简单的话说,留美是去读书,读英文的书。读书就得识字。到美国一所好大学,每周阅读四五百页,一般的大学也要两百多页。怎么能够保质保量地完成这样的阅读、通过英文阅读来学习新知识?这是留美成败的关键。

要想成功地留美,就应该听听过来人的建议,比如,听听在美国大学教书的人怎么说。我们这些留美苦读多年,并且在美国的大学里找到教职的人,大多也算平平之辈,只是态度比较老实而已。当年自己出国,首先不是担心考试,而是打听美国的大学一周要求读多少页书、什么样的书。然后就照着学习读书识字,等看着自己的程度渐渐靠近,才开始考虑考试的问题。现在我们在大学里当了教授,回过头来也同样要求下一辈:你能读多少呢?考试的目的,本来就是测测这个能力。

正确的做法,是把时下的留学准备倒过来:先学习读书识字,等程度差不多了再准备考试。如果十二三岁起步,那么准备留美的时间就比较充裕,有条件这样循序渐进。比如,我经常要求学生们不要背单词。很多孩子,特别是那种努力型的,十二三岁就已经无法接受这样的教导了:不背单词,我怎么涨词汇量?我告诉他们:读书是用脑子的事,最大的忌讳就是和自己的脑子作对。人脑的生理构造决定了这样的规律:死背的单词,最多在脑子里停留几天。而考试则是在几年以后。这样背单词,白白浪费时间,而且把自己搞的身心交瘁、学习兴趣锐减、效率下降。另外,词汇表上的单词往往就有一两条解释。而一个常用词汇往往十几个意思。就算你反复把单词背熟了,也只是记住一两个意思,具体使用的文脉没见过,真正在文章中见到,还是不知道怎么解读。从阅读中自然地学习单词,则知道单词出现的语境和文脉,容易记住,也知道怎么用。而且同样的词,在阅读中出现十几次才能记住,这十几次可能都是不同的语境、不同的意思。这样学来的词汇,就比较活,是真正的掌握。总之,词汇量少,是阅读太少。阅读多了,词汇量自然上去,而且即使似懂非懂地阅读,也是在学习新知识。死背单词则是什么都没有学。

SAT的语言部分改叫“批判性阅读”(Critical Reading),早已不叫“词汇”(Verbal)了。这个变化很有意义。对美国学生而言,这部分最难的也是段落阅读。不知道词汇怎么活用,背也没用。如果为了应付SAT考试,考前一个月背诵词汇表,我倒是不反对。平时阅读好,大部分词汇都见过,考前背词汇表大部分其实属于系统复习。即使有少量词汇没有见过的,短期内记住有限的几个并不难,考试不吃亏。但是,提前几个月背词汇表,而且大多是背自己从来没有见过的单词,就属于和自己的脑子作对。肯定效果不好。我观察自己在美国土生土长的女儿的语言能力发展,也能看出线索。英语是她的母语。她从来不背单词。事实上,我几乎从来没有见过母语精到的人背单词的。因为母语是自己每天沉浸于其中的语言,阅读量大,词汇自然增长,其效率远远超过死记硬背。往往是那些临时抱佛脚试图掌握一门外语的,因为阅读量太小,无法自然接触那么多词汇,所以要背。可惜,这样背,很难解决长期的语言能力问题。

也许更为重要的一点是,以大量阅读为核心来学习英语,不仅能更有效地掌握语言,而且学生几乎在第一时间就进入用英语吸收新知识的过程。当他们从英语中获得了新知时,就是切实尝到甜头,学习的动机更强、效率更高。几年下来,不仅语言上高一筹,知识积累得更多。我发现,许多中国孩子,英语上下的功夫不小,考试成绩也很高,而且已经被美国挺好的大学录取。他们的最大问题,往往不在语言本身,而是不太理解西方的社科概念,对美国的社会文化背景太陌生。现在虽然信息开放了很多,但流行文化中的美国,多是停留在美剧等等浮表层面,深度的社会文化知识和社会概念的演绎则几乎没有。这就产生了到了美国多年仍然象个局外人、“不能融入主流社会”的问题。不能融入主流社会,当然也很难有效地接受那里的教育。毕竟,课堂上讨论的,许多都是“主流社会”的核心问题。

如果留美从十二三岁起就进行长期的、有针对性的准备,就有条件通过这种自然的阅读过程来提高语言能力。此时孩子的英语程度虽然比同龄美国孩子低不少,但毕竟可以将勤补拙、通过大量阅读慢慢追上去。越是开始的晚,则越容易饥不择食、越要“抄近道”。比如,有的学生到了十六岁才着急,觉得马上就要考试,已经没有那么多时间通过自然阅读而提高了,于是就开始捧着词汇书背起来。时间都用在背单词上,反而把阅读的时间挤没了。这就形成了一个恶性循环。在他们的心目中,在没有准备充分的情况下推迟几年留学,从来不是个理性的选择。这种恶性循环一旦开始,留美失败的基调就大致奠定了.

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